Ingenuity ha completado con éxito su cuarto vuelo en Marte este viernes. “No podríamos estar más felices”, ha dicho MiMi Aung, directora de proyecto del helicóptero en el Jet Propulsion Laboratory de la NASA

La primera aeronave humana en otro planeta ha logrado subir de nuevo 5 metros, como en las dos anteriores ocasiones, pero esta vez además ha conseguido recorrer un total de 266 metros -ida y vuelta- en el Wright Brothers Field. Ingenuity se ha mantenido en el aire de Marte durante 117 segundos.

La NASA también ha capturado muchas imágenes durante el vuelo con la cámara a color y con la cámara de navegación en blanco y negro de Ingenuity, que rastrea las características de la superficie mientras vuela. Más incluso que en vuelos anteriores. “Usaremos estas imágenes para estudiar las características de la superficie del terreno”, ha subrayado Aung.

“Algunas de nuestras imágenes en blanco y negro se tomaron como pares estéreo, lo que nos permitió probar nuestra capacidad para crear imágenes en 3D de la superficie y estudiar la elevación de diferentes sitios debajo de nosotros. Agregar esta dimensión a misiones futuras podría ofrecer una amplia gama de posibilidades de exploración en regiones que los rovers no pueden recorrer, primeros planos que los orbitadores no pueden proporcionar o formas de extender el alcance de futuros exploradores humanos”, ha añadido.

El futuro de Ingenuity

Durante una conferencia, los principales miembros del equipo de Ingenuity han anunciado esta tarde que, tras su total y absoluto éxito en la primera misión que se le había asignado -demostrar que el vuelo es posible en Marte-, ahora el helicóptero tendrá un nuevo objetivo: demostrar las operaciones de vuelo que las futuras naves aéreas podrían utilizar.

La nueva fase para la aeronave comenzará después de que realice su quinto y último vuelo controlado y motorizado, aproximadamente en dos semanas.

“La decisión de agregar una demostración de operaciones es el resultado de que el rover Perseverance se adelantó a lo programado con la revisión exhaustiva de todos los sistemas del vehículo desde su aterrizaje el 18 de febrero”, indican desde la agencia aeroespacial.

“Con la energía, las telecomunicaciones y los sistemas de navegación en vuelo del Mars Helicopter funcionando más allá de las expectativas, surgió una oportunidad para permitir que el helicóptero continuara explorando sus capacidades con una demostración de operaciones, sin afectar significativamente la programación del rover”, añaden.

Thomas Zurbuchen, administrador asociado de la Dirección de Misiones Científicas de la NASA, ha calificado la demostración de la tecnología Ingenuity como “un éxito rotundo”. “Dado que Ingenuity se mantiene en excelente estado de salud, planeamos usarlo para beneficiar las futuras plataformas aéreas mientras priorizamos y avanzamos con los objetivos científicos a corto plazo del equipo de Perseverance“, ha destacado.

En el corto plazo, la misión de Perseverance es realizar viajes cortos explorando el terreno marciano. Ingenuity puede ejecutar vuelos que aterrizan cerca de la ubicación actual del rover o su próximo lugar de estacionamiento anticipado, de manera que se pueden aprovechar estas oportunidades para realizar observaciones aéreas de objetivos científicos de rover, posibles rutas de rover y características inaccesibles, al mismo tiempo que captura imágenes estéreo para mapas de elevación digitales.

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