La nave espacial Orion de la NASA ha regresado este domingo a la Tierra tras completar con éxito la misión no tripulada a la Luna, denominada Artemis I, y que ha sido la primera de un programa con el que la agencia estadounidense planea enviar nuevamente astronautas al satélite natural del planeta.

Después de 25 días de viaje, la cápsula Orion ha caído en aguas del Océano Pacífico, frente a Baja California (México) a la hora prevista, sobre las 18.40 hora peninsular española. 

La nave ha desplegado en la secuencia planificada un sistema de once paracaídas que le han permitido reducir las 325 millas por hora (523 km/h) de velocidad hasta poco menos de 20 millas por hora (32 km/h).

La nave Orion de la NASA, tras atravesar la atmósfera terrestre en su viaje de vuelta a la Tierra.
La nave Orion de la NASA, tras atravesar la atmósfera terrestre en su viaje de vuelta a la Tierra.
NASA

Minutos antes, la nave había alcanzado la atmósfera terrestre mientras viajaba a 25.000 millas por hora (40.000 km/h), equivalente a 32 veces la velocidad del sonido, y se ubicaba a unos 400.000 pies (122.000 metros) de altura.

Durante el proceso en el que cruzó la atmósfera, la nave experimentó hasta 2.800 ºC de temperatura, equivalente a la mitad de la superficie del Sol y para lo cual ha puesto a prueba un innovador escudo térmico de cinco metros de ancho.

Imagen de la nave Orion de la NASA en su viaje de vuelta, poco antes de aterrizar en la Tierra.
Imagen de la nave Orion de la NASA en su viaje de vuelta, poco antes de aterrizar en la Tierra.
NASA

Una vez en el agua, los equipos de rescate han procedido a recuperar la cápsula y todo el hardware posible desechado durante el aterrizaje, incluida la cubierta delantera de la nave y tres paracaídas principales.

«El último capítulo del viaje de la NASA a la Luna llega a su fin. Orion, de vuelta en la Tierra«, ha confirmado Rob Navias, de la oficina de Comunicaciones de la NASA, durante la emisión del descenso hecha por la agencia espacial, mientras las imágenes mostraban a la cápsula flotando en aguas del Pacífico.

Imagen de la cápsula Orion flotando en aguas del Pacífico tras regresar a la Tierra.
Imagen de la cápsula Orion flotando en aguas del Pacífico tras regresar a la Tierra.
NASA

Aquí se puede ver el vídeo completo emitido por la NASA del regreso de Orion a la Tierra:

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Hitos de la nave espacial Orion

La misión Artemis I ya logró un importante hito el 26 de noviembre, cuando la NASA informó en su perfil de Twitter que Orion alcanzó una distancia de 434.522 kilómetros de la Tierra (rompiendo el récord establecido en 1970 por la misión Apolo 13), estuvo alejada a 86.000 kilómetros de nuestro planeta y se desplazó a una velocidad de 3.300 km/h.

Durante su misión, Orion usó la fuerza gravitatoria de la Luna para impulsarse a una nueva órbita retrógrada profunda, u opuesta, a unos 70.000 kilómetros de la Luna. La cápsula permaneció en esa órbita durante aproximadamente seis días para recopilar datos y permitir que los controladores de la misión evaluasen el desempeño de la nave espacial.

Desde allí, Orion ha compartido imágenes tomadas por la cámara de navegación óptica para probar su efectividad bajo diferentes condiciones de iluminación.

Imágenes tomadas por Orion.
Imágenes tomadas por Orion.
NASA Johnson

Para su viaje de regreso a la Tierra, Orion realizó otro sobrevuelo cercano de la Luna y utilizó otro encendido del motor sincronizado con precisión del módulo de servicio, proporcionado por la ESA, junto con la gravedad de la Luna para acelerar de vuelta hacia la Tierra.

«Es histórico, iniciamos una nueva etapa en el espacio profundo con una nueva generación de tecnología», ha dicho emocionado el Administrador de la NASA, Bill Nelson, al cabo de la llegada de la nave.

Los planes de la NASA son enviar la Artemis II en 2024 y, al año siguiente, la Artemis III, en la que los astronautas tocarían el suelo del satélite por primera vez desde 1972, cuando lo hicieron los enviados a la Luna con la misión Apolo XVII.

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